Friday, June 29, 2007

Encuentran un nuevo camino al centro de la tierra

Los humanos siempre han querido ver el centro de nuestro planeta, tal y como lo caracterizó la novela de ciencia ficción de Julio Verne "Viaje al centro de la Tierra". Pero ahora un nuevo estudio de la NASA propone una técnica novedosa que puede establecer más precisamente la localización del centro de masa de la Tierra y cómo se mueve a través del espacio.

Conociendo la localización del centro de masa, determinado usando mediciones desde sitios en la superficie terrestre, es importante porque provee el marco de referencia a través del cual los científicos determinan los movimientos relativos de las posiciones en la superficie terrestre, en su atmósfera y en el espacio. Esta información es vital para el estudio global de los cambios del nivel del mar, los terremotos, volcanes y la respuesta de la Tierra al retraimiento de las capas de hielo después de la última era glacial.

La exactitud de las estimaciones del movimiento del centro de masa de la Tierra es incierta, pero podría variar desde 2 a 5 milímetros por año. Donald Argus del Laboratorio de Propulsión a Reacción en Pasadena, California, ha desarrollado una nueva técnica para estimar el centro de masa terrestre con una precisión de un milímetro al año colocando sitios en la superficie de la Tierra al combinar cuatro técnicas basadas en el espacio. Las cuatro técnicas fueron desarrolladas y operadas por la NASA en conjunto con otras agencias internacionales y nacionales. Los resultados del nuevo estudio aparecen en el número de junio del Geophysical Journal International.

Actualmente los científicos definen el centro de la Tierra de dos maneras: como si el centro de masa fuera sólido o como si fuera un sistema entero, que combina la parte sólida, las capas de hielo, los océanos y la atmósfera. Argus dice que hay sitio para mejorar estas estimaciones. "Las dos pasadas estimaciones internacionales del movimiento del centro de masa del sistema terrestre, realizadas en el año 2000 y en el 2005, difieren en 1,8 milímetros al año", señala Aarhus. Y agrega "Esta discrepancia sugiere que el movimiento de masa terrestre no es como nosotros quisiéramos".

Argus argumenta que los movimientos en la masa de la atmósfera terrestre y los océanos son estaciónales y no se acumulan para cambiar el centro de masa terrestre. Él cree que el centro de masa sólida de la Tierra da un punto de referencia más preciso. "El problema es mucho más que medir el centro de masa de un globo de gelatina, debido a que la Tierra constantemente cambia su forma debido a las fuerzas tectónicas y climáticas. Este nuevo marco de referencia toma un punto más cercano al centro exacto del centro de la Tierra".

Argus señala que este nuevo marco de referencia puede hacer importantes contribuciones para tratar de entender el cambio climático global. El hecho que la Tierra se esté calentando proviene en parte del incremento de los niveles de los mares globales, que se cree son debido al derretimiento de las capas de hielo en Groenlandia, Antártida y otros sitios. En años recientes, el nivel global de los mares ha aumentado más rápidamente, con una tasa actual de 3 milímetros al año. La incertidumbre en la exactitud del movimiento del centro de masa terrestre resulta en significativas incertidumbres en la medición de este índice de cambio.

"Conociendo los movimientos relativos del centro de masa del sistema terrestre y la masa del centro sólido de la Tierra ayudará a los científicos a determinar el porcentaje de hielo de Groenlandia y la Antártida que se está derritiendo hacia el océano" explica Argus. Él señala que esto mejorará las estimaciones del aumento del nivel del mar desde los altímetros del satélite como el Jason de la Agencia Espacial Francesa y de la NASA.

"Para los científicos que estudian el rebote post-glacial, este nuevo marco de referencia ayudará a entender mejor cómo el manto sólido y viscoso de la Tierra, afectaría la velocidad de elevación de la corteza terrestre en respuesta a la retracción masiva de las cubiertas de hielo que cubrieron áreas como Canadá, hace 20.000 años. Como resultado, se podrán realizar estimaciones más precisas de esos movimientos verticales y mejorar, a su vez, los modelos de predicción".

Los científicos ahora pueden usar esta nueva información para determinar más exactamente los movimientos de placas a lo largo de las zonas de fallas y mejorar con esto el conocimiento de los procesos volcánicos y los terremotos.

La nueva técnica combina datos de los satélites de sistema de posicionamiento global de alta precisión, una red láser de estaciones que dan seguimiento a satélites geodésicos de órbita alta, llamados Satélites Geodinámicos Láser o Lageos, una red de radio telescopios que miden la posición de la Tierra con respecto a los cuásares en los confines del Universo, conocido como Very Long Baseline Interferómetro y una red francesa de instrumentos que dan seguimiento de satélites denominados Doppler Orbit and Radiopositioning Integrated by Satellite, o DORIS.

Más información sobre Lageos en:

http://www.earth.nasa.gov/history/lageos/lageos.html
(Saa)
Más información en:
http://www.jpl.nasa.gov/

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